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15 octobre 2016.

Glacier d’Aletsch

Le plus grand glacier des Alpes

Situé au cœur du site Alpes suisses Jungfrau-Aletsch inscrit au patrimoine mondial de l’UNESCO depuis 2001, le glacier valaisan d’Aletsch est le plus grand glacier des Alpes. Il résulte de la convergence, à la Konkordiaplatz, de trois grands névés - l’Aletschfirn, le Jungfraufirn, l’Ewigschneefäld - et d’un quatrième moins important, le Grüneggfirn. Il donne ensuite naissance à un torrent, la Massa, dont les eaux dont retenues au barrage de Gebidem et turbinées en fond de gorge à l’usine hydroélectrique de Bitsch avant de rejoindre le Rhône.

Photos aqueduc.info / CC BY-SA



Infos complémentaires

Le glacier d’Aletsch, qui a laissé sur son flanc gauche un importante moraine latérale, est également caractérisé par deux moraines médianes qui résultent de la rencontre des glaciers d’origine et se traduisent en surface par deux bandes sombres parallèles d’éboulis. On peut y observer également des tables glaciaires qui se forment lorsque des blocs rocheux freinent la fonte de la glace sur laquelle ils se sont déposés.

Vers la fin de la dernière grande période glaciaire, il y a quelque 18’000 ans, toute la vallée d’Aletsch était quasi entièrement recouverte de glace. Beaucoup plus tard, vers la fin du Petit Âge glaciaire à la moitié du 19e siècle, le glacier était plus long de quelque trois kilomètres plus long et plus épais d’environ 200 mètres : on distingue d’ailleurs très nettement les traces horizontales qu’il a laissées sur ses moraines latérales.

Comme tous les glaciers ou presque de l’arc alpin, le glacier d’Aletsch subit depuis plusieurs décennies les effets des changements climatiques : chaque année il recule désormais en moyenne année de 40 à 50 mètres et perd une dizaine de mètre d’épaisseur. Durant les grandes chaleurs de l’été 2015, il a libéré durant plusieurs jours plus de 70’000 litres d’eau par seconde. Des experts estiment que d’ici la fin du 21e siècle, il reculera d’au moins quatre kilomètres et perdra un bon tiers de son volume.

Données de base

Surface : 81.7 km carrés
Longueur : 22.6 km
Largeur : 1.5 km
Épaisseur maximale : 900 m (Konkordiaplatz)
Altitude : 2700 m (Konkordiaplatz) / 1560 m (front glaciaire)
Masse : 27 milliards de tonnes (estimation)
Vitesse d‘écoulement : jusqu’à 200 m par an (Konkordiaplatz)
(Source : Aletsch Arena / Pro Natura / OFEV)

Mots-clés

À paraître

Glossaire

  • Débâcle

    Dislocation soudaine de la couverture de glace d’un cours d’eau dont les blocs sont alors emportés rapidement par le courant. Lorsqu’il s’agit de la rupture d’une barrière naturelle de glace formant une retenue d’eau, on parle alors de vidange brutale de lac glaciaire (connue sous l’acronyme anglais de GLOF, “Glacial lake outburst flood”). Dans les deux cas, ce phénomène peut entraîner de graves inondations, voire des catastrophes.

Mot d’eau

  • « Et tous ces gens
    dans l’eau ... »

    “Je pense toujours à cette rivière quelque part, avec cette eau qui coule vraiment vite. Et tous ces gens dans l’eau, qui essaient de se raccrocher les uns aux autres, qui s’accrochent aussi fort qu’ils peuvent, mais à la fin c’est trop difficile. Le courant est trop puissant. Ils doivent lâcher prise, se laisser emporter chacun de son côté. Je pense que c’est ce qui nous arrive, à nous.” (Kazuo Ishiguro, "Auprès de moi toujours", 2005)


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