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11 juillet 2012.

La fonte des glaciers alpins va couper le robinet de l’Europe

C’est en été que les glaciers des Alpes libèrent leur eau. Rien (...)

C’est en été que les glaciers des Alpes libèrent leur eau. Rien d’étonnant à cela. Mais si ces mêmes glaciers continuent de fondre, leur baisse de débit affectera non seulement les vallées alpines, mais aussi une bonne partie de l’Europe. Une étude menée à l’Université de Fribourg en fait la démonstration.

Pour mener son étude, publiée dans le journal scientifique Water Resources Research (*), Matthias Huss, maître-assistant au Département de géosciences de l’Université de Fribourg, a analysé l’apport des glaciers alpins au débit de quatre grands fleuves de l’Europe centrale : Rhin, Rhône, Danube et Pô.

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Carte extraite de l’étude
de Matthias Huss

S’appuyant sur les données détaillées déjà disponibles concernant 50 glaciers suisses, le chercheur fribourgeois les a comparées aux mesures de débit de ces quatre cours d’eau européens, de leur source à leur embouchure. Il a pu, de cette façon, quantifier la part de leur débit provenant de la fonte des glaciers durant les mois d’été. Les résultats sont étonnants : plus d’un quart de l’eau du Rhône qui s’écoule dans la Méditerranée au mois d’août résulte de la fonte des glaces. Et aux Pays-Bas, quelque 7% de l’eau du Rhin a son origine dans des glaciers alpins bien que ceux-ci ne couvrent qu’une infime partie de son bassin versant (moins de 2 pour mille).

Matthias Huss en tire la conclusion que si l’apport des glaciers à l’écoulement du Rhin, du Rhône, du Danube et du Pô se tarissait, il en résulterait un recul significatif de leur débit pendant la période estivale, surtout lors de grandes canicules comme en été 2003.

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Lac formé par l’eau de fonte du glacier du Gorner en Valais
(photo Matthias Huss)

Selon les scénarios, les glaciers alpins vont d’ici la fin du siècle se réduire à environ 10% de leur taille actuelle et il faut s’attendre à ce que leur apport à l’écoulement des fleuves européens diminue considérablement, en particulier durant les quatre ou cinq prochaines décennies où la fonte des glaciers s’annonce particulièrement marquée.

Les conséquences à long terme pour toute l’Europe sont faciles à imaginer : restriction du trafic fluvial, difficultés d’approvisionnement en eau potable, baisse de production des barrages hydroélectriques au fil de l’eau. (Source : Université de Fribourg)


(*) Matthias Huss, Present and future contribution of glacier storage change to runoff from macroscale drainage basins in Europe, Water Resources Research (2011)




Mots-clés

Glossaire

  • Aquaponie

    Mode de production alimentaire qui conjugue la culture de plantes (hors-sol) et celle d’animaux aquatiques (aquaculture) dans un système de recirculation. Cette méthode, économe en eau, utilise les déchets de poissons comme solution nutritive organique pour cultiver des légumes. L’aquaponie permet de produire des aliments riches en protéines. Elle peut être pratiquée dans de petites unités domestiques comme dans de grandes surfaces à but commercial, en eaux douces comme en eaux saumâtres (Source : FAO).

Mot d’eau

  • Entre la ressource et la source, comment dire l’eau avec justesse ?

    " Entre l’expérimentation du chimiste qui dit clairement la composition de l’eau mais en oublie l’usage, et l’expérience des usagers qui en vivent les troubles, les dangers et les surprises, y a-t-il une place pour une épreuve de soi et du monde qui dise l’eau au lieu de ne faire qu’en parler ? " (Jean-Philippe Pierron, "La Poétique de l’eau")


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