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19 septembre 2017.

Eutrophisation des eaux : le mal s’amplifie au niveau planétaire

Avec les batailles menées dès les années 1970 pour enrayer le mal, (...)

Avec les batailles menées dès les années 1970 pour enrayer le mal, non sans succès par exemple dans le Lac Léman ou dans l’Érié nord-américain, on croyait plus ou moins bien maîtrisé le phénomène d’eutrophisation des eaux. Il n’en serait rien, si l’on se réfère au rapport de l’expertise scientifique menée collectivement par quatre instituts français de recherche. Bien au contraire : une nouvelle vague d’eutrophisation serait en train de se répandre à l’échelle mondiale, elle toucherait de nombreux lacs, réservoirs, rivières et zones côtières et des lieux emblématiques seraient d’ores et déjà exposés à des crises récurrentes.

Pour mémoire, l’eutrophisation est un phénomène de pollution - naturelle ou générée par les activités humaines - qui survient lorsqu’un écosystème aquatique reçoit des quantités trop importantes de substances nutritives (azote et phosphore notamment), ce qui a pour effet de favoriser la prolifération des algues, de freiner la pénétration de la lumière dans le milieu et d’en épuiser l’oxygène jusqu’à y empêcher toute chance de survie pour la faune piscicole ou pour d’autres organismes aquatiques. Ce qui n’est pas sans conséquences sur l’environnement, la santé et l’économie (pêche, production d’huîtres et de moules, tourisme, etc.) des populations riveraines.

Mandatés par leurs autorités nationales, quatre instituts français - le CNRS, l’Ifremer, l’Inra et l’Irstea [1] - ont mené sur cette question et pendant deux ans ce que dans leur jargon ils appellent une "expertise scientifique collective", c’est-à-dire un travail (destiné aux décideurs politiques) qui consiste à rassembler la littérature scientifique internationale disponible sur un sujet donné, et à en extraire les points de certitudes et d’incertitudes, les lacunes et les éventuelles questions controversées. Sur l’eutrophisation, une quarantaine de chercheurs se sont attelés à la consultation de plusieurs dizaines de milliers d’articles publiés sur ce sujet de par le monde au cours des dernières années et en ont retenu quelque 4’000 références pour en faire une synthèse qui tient en 148 pages. [2]

Une évolution inquiétante

La première conclusion à retenir de cette recherche documentaire, c’est qu’au niveau mondial, le nombre et l’emprise des zones très pauvres en oxygène en milieu marin ont triplé depuis les années 1960. Un recensement de 2010 les estime à près de 500, représentant une superficie de quelque 245’000 km carrés. Les espaces aquatiques les plus touchés sont la Mer Baltique et le Golfe du Mexique, les Grands Lacs laurentiens d’Amérique du Nord, le Lac Victoria en Afrique centrale, de très nombreux lacs et zones côtières en Chine, et plus près de nous les côtes bretonnes et les lagunes méditerranéennes, etc.

En cause : la croissance démographique mondiale, les concentrations urbaines, l’industrialisation, l’extraction minière du phosphore et la production d’azote minéral, mais aussi la spécialisation de l’agriculture intensive qui a découplé les cultures et l’élevage grâce au développement des moyens de transport : ce ne serait donc pas un hasard si les plus graves phénomènes d’eutrophisation (les fameuses marées vertes) ont lieu dans les zones côtières des grandes régions d’élevage intensif où les animaux se nourrissent d’aliments importés parfois d’autres continents.

En cause aussi les changements climatiques : les stocks d’azote et de phosphore qui se sont incrustés au cours des décennies dans les terres agricoles et dans les sédiments des eaux de surface ont sans doute été sous-estimés. Et aujourd’hui, sous l’effet du réchauffement des températures, des modifications des régimes hydrologiques, des érosions et autres phénomènes physico-chimiques, ces stocks sont peu à peu remis en circulation dans l’environnement et au bout du compte dans les milieux aquatiques.

Priorité à la réforme des pratiques agricoles

Au chapitre des solutions et des moyens de lutte contre l’eutrophisation, le rapport note qu’il existe certes des procédés (physiques, chimiques, biologiques) qui permettent d’agir au sein même des écosystèmes

Des efforts indéniables ont été faits pour mieux contrôler les sources de pollutions domestiques et industrielles et des progrès sont encore possibles en matière d’assainissement des eaux usées. Mais, dit le rapport, outre la nécessité de mieux maîtriser les flux provenant des bassins-versants, c’est désormais sur les sources agricoles qu’il convient de concentrer l’attention, notamment dans les pays développés. Les systèmes agricoles et les usages des sols devront être progressivement modifiés. Trois types d’action sont mis en évidence : le recyclage des effluents dans les régions à forte densité animale, une meilleure gestion des engrais azotés et phosphatés, et la préservation ou la restauration des paysages, en particulier des interfaces terres-eaux. (bw)




Notes

[1Soit : le Centre national de la recherche scientifique, l’Institut Français de Recherche pour l’Exploitation de la Mer, l’Institut national de la recherche agronomique et l’Institut national de recherche en sciences et technologies pour l’environnement et l’agriculture.

[2Cette expertise scientifique collective (ESCo) sur l’eutrophisation a fait l’objet, le 19 septembre 2017 à Paris, d’un colloque de restitution. Diverses informations relatives à ce colloque, ainsi que le résumé (8 pages) et la synthèse (148 pages) de ce travail, sont disponibles sur le site du CNRS.

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Glossaire

  • Crue, inondation

    La crue est un phénomène caractérisé par la montée plus ou moins forte du niveau d’un cours d’eau et par une nette augmentation de son débit. Elle ne se traduit pas forcément par un débordement de son lit habituel. On parle d’inondation lorsqu’une crue entraîne la submersion par un cours d’eau de son espace d’expansion naturelle (lit majeur) ou aménagé dans ce but, mais aussi des terres cultivées et des zones habitées, mettant alors en danger les riverains et pouvant causer d’importants dommages à leurs biens.

Mot d’eau

  • “Quel épouvantable désastre !”

    “Près de deux mille maisons écroulées ; sept cents morts ; tous les ponts emportés ; un quartier rasé, noyé sous la boue ; des drames atroces ; vingt mille misérables demi-nus et crevant la faim ; la ville empestée par les cadavres, terrifiée par la crainte du typhus ; le deuil partout, les rues pleines de convois funèbres, les aumônes impuissantes à panser les plaies. Mais je marchais sans rien voir, au milieu de ces ruines. J’avais mes ruines, j’avais mes morts, qui m’écrasaient.” (Émile Zola, "L’inondation", 1883.)


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